Yhtiö on jo laukaissut avaruuteen ensimmäiset koesatelliitit. Noin sadan laitteen koeverkko on vielä kaukana lopullisesta tavoitteesta, taivaankantta pitkin matkaa Muskin mukaan lopulta yli 10 000 minikokoista satelliittia.

Ensimmäisille asiakkaille Starlink-yhteyksiä on luvattu jo vuoden 2020 aikana. Musk tosin tunnetaan äärimmäisen optimistisista ennusteista aikataulujen suhteen, joten lupaukseen kannattanee suhtautua hienoisella epäilyksellä.

Sinänsä verkkoyhteyksien tarjoaminen satelliittien kautta ei ole uusi keksintö. Samankaltaisia yrityksiä oli käynnissä jo 1990-luvulla, mutta silloin idea osoittautui liian kalliiksi kaikille kokeilijoille, CNN muistuttaa. Nytkään SpaceX ei ole yksin markkinoilla, vaan samaa temppua yrittävät esimerkiksi Amazon ja SoftBank-taustainen OneWeb.

Vaikka satelliittien verkko saataisiinkin toimimaan suhteellisen helposti, syntyy ongelmia maan päällä. Nykyiset puhelimet tai tietokoneet eivät luonnollisestikaan saa yhteyksiä wlan- tai 4g-antenneillaan avaruuteen asti. Tarvitaan siis uudenlaisia antenniratkaisuja.

Antennin hintaa lisää SpaceX:n satelliittien sijainti. Mikäli satelliitit ovat geostationaarisella kiertoradalla noin 36 000 kilometrin korkeudella, pysyvät ne maasta katsottuna paikallaan. Antenni tarvitsee siis suunnata satelliittia kohti vain kerran. Starlink-satelliitit sitä vastoin kiertävät maapalloa 550 kilometrin korkeudessa, jolloin antennin tarvitsee hakea uusia yhteyksiä jatkuvasti.

Yhdysvaltalainen ThinKom valmistaa juuri tähän tarkoitukseen suunniteltuja satelliittiantenneja. Tekniikkaa hyödynnetään esimerkiksi lentokoneissa, jotka jakavat satelliitin kautta saatavan nettiyhteyden eteenpäin matkustamoon wifi-verkkoa hyödyntämällä.

ThinKomin teknologiajohtaja Bill Milroy kommentoi asiaa CNN:lle. Milroyn mukaan on mahdotonta sanoa paljonko Starlink-käyttöön tarkoitetut antennit lopulta maksavat. Mikäli Milroy saisi nyt puhelun Muskilta ja pyynnön toteuttaa antennit mahdollisimman halvalla, uskoo hän yhtiönsä pystyvän myymään niitä noin tuhannen dollarin hintaan. Tämä on kuitenkin luultavasti liikaa monille asiakkaille.

Erityisesti Starlink-yhteyksillä olisi tarvetta köyhillä alueilla, joille ei ole saatavilla edullista nettiyhteyttä perinteisin keinoin. Sellaisia varten satelliittiantennin hinta pitäisi pudottaa noin 150 dollariin eli ”samaan mitä halvat puhelimet maksavat Intiassa”, Milroy toteaa. Teknologiajohtaja myös arvioi, ettei mikään yhtiö pysty vielä tarjoamaan ratkaisuaan moisella hinnalla.

SpaceX tosin ei välttämättä piittaa muiden ajatuksista tai hinnoittelumalleista, yhtiö aikoo pitää myös antennien suunnittelun ja tuotannon omissa käsissään. Kaliforniassa puuhataankin jo kuumeisesti antenniprototyyppien parissa. Vaikka työ on vasta alkuvaiheessa, löytyy alalta luottoa SpaceX:n mahdollisuuksiin. Niin myös ThinKomilta: ”En ainakaan uskaltaisi lyödä vetoa SpaceX:n epäonnistumisen puolesta”, Milroy naulaa lopuksi.