Ihmisen geeniperimä eli genomi sisältää kymmeniä tuhansia geenejä, joille on annettu omat nimet ja koodit. Viimeisen vuoden aikana 27 geeniä on päädytty nimeämään kuitenkin uudelleen, ja syy on mitä kummallisin – mutta kuitenkin hyvin ymmärrettävä. The Vergen mukaan Microsoftin Excel-taulukkolaskentaohjelmalla on nimittäin tapana tulkita joidenkin geenien nimet päivämääriksi, mikä aiheuttaa tiedeyhteisössä ylimääräistä päänvaivaa.

Esimerkiksi geenin ”Membrane Associated Ring-CH-Type Finger 1” lyhenne on MARCH1. Moni varmasti arvaa, että Excel päättelee käyttäjän puolesta kyseessä olevan päivämäärä. Taulukon soluun tallentuu siis geeninimen sijasta päivämääärä 1. maaliskuuta.

The Vergen mukaan kyseessä on geenitutkimusta laajalti vaivaava ongelma. Eräässä vuonna 2016 julkaistussa selvityksessä käytiin läpi lähes 3600 tutkimusta ja todettiin, että lähes viidesosassa niistä oli Excelin tuottamia virheitä.

Hätiin on rientänyt geenien nimet vahvistava kansainvälinen komitea The HUGO Gene Nomenclature Committee (HGNC), joka on julkaissut uudet ohjeet geenien nimeämiselle.

”Kaikki symbolit, jotka Microsoftin Excel vaihtoi päivämääriksi, on muutettu (esimerkiksi SEPT1 on nyt SEPTIN1 ja MARCH1 on MARCHF1)”, HGNC:n julkaisussa todetaan. Uudet geeninimet ovat olleet käytössä jo kuluneen vuoden aikana, mutta virallista ohjeistusta päivitettiin vasta nyt.

Muutos otettiin sosiaalisessa mediassa vastaan ilolla. Geneetikko Janna Hutz iloitsi Twitterissä olevansa ”innoissaan” HGNC:n ilmoituksesta. ”Vihdoinkin. Olen käyttänyt lukemattomia tunteja näiden korjaamiseen”, hehkutti puolestaan laskennallinen biologi Mudra Hegde.

The Verge tiedusteli Microsoftilta, eikö Exceliä olisi voinut korjata geneetikkojen käyttöön sopivaksi. Yhtiö ei kuitenkaan vastannut kommenttipyyntöön.

HGNC:n Elspeth Brufordilta löytyi ymmärrystä Redmondin jättiä kohtaan: ”Tämä on melko harvinainen käyttötapaus koko Excelin mittakaavassa. Microsoftilla on tuskin halua mennä sorkkimaan ominaisuuksia, joita iso joukko muita Excel-käyttäjiä hyödyntää jatkuvasti.”