Synty ajoittuu vuodelle 1977, jolloin radiopuhelimet olivat vielä järeitä vehkeitä. Nokia Elektroniikan Oulun tehtaiden myyntipäällikkö Aarne Visuri oli Seinäjoella esittelemässä uutta HC15 käsiradiopuhelinta, joka oli suunniteltu mm. palokunnille.

Visuri astui yleisön eteen, piirsi kämmekän kuvan taululla ja lausui:

”Kevään kukka on kämmekkä, mutta meillä on kännykkä.”

Känny tarkoittaa Oulun seudun ja Itä-Suomen murteissa etenkin pikkulapsen kättä. Oulussa oli käsiradiopuhelimia kutsuttu jo vuosia ”kännyiksi”, mutta kännykkä oli Visurin oma luomus.

Visurin muutettua Saloon Mobiran leipiin toi hän nimen mukanaan, ja vuonna 1986 julkistetun Mobira Cityman 450:n myötä sen käyttö alkoi levitä.

Nokia-Mobira rekisteröi Kännykän tavaramerkiksi vuonna 1987. Arkikielessä kännykkä kuitenkin yleistyi nopeasti matkapuhelimen yleisnimitykseksi, ja Nokiakin luopui yrityksistä estää sanan yleiskäyttö.