Ihmiskunnan vuosikymmeniä kestänyt sota ulkoavaruuden olentoja vastaan on vihdoinkin ohi. Viimeisetkin pahantahtoiset avaruusolennot on saatettu haudan lepoon, mutta nyt tarkoitus olisi yrittää tulla toimeen maahan jääneiden lukuisten, pääasiassa rauhanomaisten muukalaisten sekä niiden muokkaamien, psyykkisillä kyvyillä varustettujen ihmisten kanssa. Mallia tästä uudesta uljaasta harmonisesta yhteiselosta pyrkii antamaan uusi Chimera-ryhmä, joka koostuu sekä avaruusolennoista, tuiki tavallisista ihmisistä että psi-voimia omaavista yksilöistä.

Myös uusi City 31 -kaupunki yrittää olla mallina yhteiselosta. Kaikki eivät idealle lämpene, joten kaupungin ajautuessa kriisiin ja paikallisen poliisivoimien joutuessa alakynteen on pelaajan tuotava uusi XCOM-ryhmä paikalle auttamaan.

Pelaajan tehtävänä on alkuun purkaa kolme erilaista järjestöä, joiden toiminta uhkaa kaupungin herkkää tasapainoa sekä pidemmän päälle selvittää kuka mahtaa olla mystinen taho terrorismin taustalla.

Tarinallisesti uusi Chimera Squad on siis jatkoa muutama vuosi sitten ilmestyneelle XCOM 2: War of the Chosen -lisäosalle.

Vaikka peli toimii yhä kahdella eri taktisella tasolla, niin se eroaa silti merkittävästi edeltäjistään. Strategisella tasolla pelaaja hallinnoi oman ryhmänsä tutkimusta, kouluttaa ryhmän jäseniä, hankkii näille varusteita ja värvää aika-ajoin uusia agentteja. Pelaaja myös valitsee mihin kaupungin kartalla näkyvään tehtävään päättää lähettää ryhmänsä ja mitä kriisipesäkkeitä yrittää hallinnoida muilla passiivisilla toimilla.

Ennen tehtävän alkua saadaan tiedustelutietoa siitä, minkälaisia esteitä tehtävässä on odotettavissa, tai kuinka monta osiota kukin missio kestää. Tämä auttaa pelaajaa suunnittelemaan hieman tarkemmin millaista varustusta tehtävään kannattaa ottaa mukaan, mikä varsinkin pelin muuttuessa haastavammaksi alkaa olla elintärkeää.

Tehtävät tapahtuvat aiempiin peleihin verrattuna pienemmillä kartoilla, sillä tällä kertaa pelaajan ei tarvitse löytää vihollista vaan suoraan hyökätä näiden kimppuun. Jokainen kartta sisältää yhdestä kolmeen osiota, jotka ovat kuitenkin yleensä vain muutaman huoneen kokoisia.

Jokaisen kentän osio aloitetaan rynnäkköä ja vyörytystä mallintavalla breach-mekaniikalla. Siinä pelaaja valitsee valmiista vaihtoehdoista mitä kautta agentit hyökkäävät sisälle, missä järjestyksessä kukakin toimii, ja käyttävätkö hahmot erikoiskykyjä tai kranaatteja. Breach on ehdottomasti isoin taktinen uudistus, ja se myös tekee aina uuteen osioon menemisestä tai kentän aloituksesta mielenkiintoista.

Peli kertoo millaisia bonuksia tai haittoja mikäkin sisääntuloreitti antaa ryhmän jäsenille. Joskus ensimmäisenä tietystä ovesta kulkeva osuu 100% varmuudella ensimmäisellä hyökkäyksellä mutta toisaalta joskus viimeisenä tulleen agentin ase voi lakata toimimasta. Tietyt sisääntuloreitit voivat myös vaatia, että agentit ovat varustautuneet oikeilla varusteilla kuten räjähteillä tai ovikorteilla.

Osalla hahmoista on myös juurikin breach-tilanteisiin tarkoitettuja erikoiskykyjä kuten vaikkapa mahdollisuus vetää vastustajien tuli puoleensa ilman, että ottaa vahinkoa, tai kyky pelästyttää sisääntulon läheisyydessä olevat viholliset niin, että nämä ampuvat herkemmin ohi.

Toinen iso merkittävä uudistus on pelin lähestyminen hahmojen vuoroihin. Perinteisesti pelaaja on toiminut ensin kaikilla hahmoillaan ja sen jälkeen tietokone omillaan. Chimera Squad sen sijaan lainaa oman mekaniikkansa roolipeleistä. Jokaisella hahmolla on nyt oma vuorojärjestyksensä, johon myös breach-mekaniikka vaikuttaa. Tämä tuo peliin jälleen uuden taktisen elementin, sillä pelaaja näkee vuorojärjestyksen koko ajan ja voi tietyillä kyvyillä jopa vaikuttaa siihen.

Pelin vaikeutuessa alkaa hahmojen kykyjen välinen synergia ja breach-tilanteiden hallinta olla yhä tärkeämpää. Siksi onkin tärkeää, että pelaaja valitsee nelihenkisen kenttätiiminsä jäsenet niin, että näiden kyvyt tukevat toisiaan.

Pelin lähestyminen värvättäviin XCOM-agentteihin on muutenkin hyvin erilainen verrattuna aiempiin peleihin. Aikaisemmin pelaajan ryhmä on koostunut satunnaisesti luoduista hahmoista, jotka on halutessaan voinut nimetä vaikka työkaverien tai perheenjäsenten mukaan. Tällä kertaa kaikki värvättävät agentit ovat ennaltamääriteltyjä, ja aika ajoin pelaaja valitsee kolmesta eri vaihtoehdosta uuden agentin saamiseksi.

Kaikki värvättävät hahmot ovat ääninäyteltyjä ja vaikka välillä dialogin laatu vaihteleekin, kokonaisuutena se on kuitenkin positiivinen seikka. Hahmojen välinen interaktio tuo näille persoonallisuutta sekä onnistuu rakentamaan pelaajalle mielikuvaa siitä, millainen pelin sodan jälkeinen maailma oikeastaan on.

Xcom: Chimera Squadin poikkeava lähestymistapa hahmoihin voi varmasti haitata osaa vanhemmista faneista, varsinkin kun kampanjan alkupuolella hahmon kuolema päättää pelin siihen paikkaan ja pelaajan on ladattava aiempi tallennus tai aloitettava tehtävä uudestaan. Virtaviivaistuksen ja paremmin rajatun hahmovalikoiman positiiviseksi kääntöpuoleksi laskettakoon, että pelaaja voi hioa oman ryhmänsä kykyvalikoiman ja yhteistyön aivan erilaiselle tasolle kuin aiemmin.

Kokonaisuutena virtaviivaistaminen tuntuu muutenkin toimivalta ratkaisulta. Pelin kevyempi ja keskittyneempi strategiataso on helppo oppia, mutta kampanjan edetessä täytyy silti olla tarkkana, ettei kaupungin tilanne riistäydy käsistä.

Breach-mekaniikan tuoma uusi taktinen ulottuvuus tekee tehtävistä nopeasti pelattavia mutta myös jännittäviä, sillä koskaan ei voi täysin tietää mitä rynnäköitävässä huoneessa on. Tehtävät eivät myöskään ole pelkkää toimintaa vaan pelaaja voi joskus joutua pelastamaan VIP-henkilöitä tai hankkimaan varastettuja tavaroita takaisin.

Loputtomasti tehtävissä ei kuitenkaan ole vaihtelua. Tämä on yksi pelin isoimmista miinuksista, sillä varsinkin kartat alkavat yllättävän nopeasti toistamaan itseään. Vihollisten sijainti ja hyökkäyspisteiden yksityiskohdat voivat vaihdella, mutta varsinaiset karttapohjat ovat turhan usein samannäköisiä.

Perinteisiin XCOM-peleihin tottuneille myös kampanja voi tuntua hieman lyhyehköltä. Päätarinan läpäisyyn menee kuitenkin helpostikin yli 20 tuntia, eli mistään pikapyrähdyksestä ei sentään ole kyse.

Kokonaisuutena XCOM: Chimera Squad on varsin piristävä sivuseikkailu pelisarjalle, joka tarjoaa nopeampaa ja hieman lähestyttävämpää taktista toimintaa persoonallisemmalla otteella. Ehdottomasti tutustumisen arvoinen peli kaikille genren faneille, varsinkin kun kyseessä on vielä budjettihintainen julkaisu.