Pietarilaista Internet Research Agencya on syytetty aiemmin likaisesta pelistä ja sekaantumisesta Yhdysvaltojen politiikkaan kieroilla vaikutuskeinoilla. Nyt IRA on pyrkinyt iskemään lusikkansa soppaan myös vuoden 2020 presidentinvaalien suhteen, CNN kertoo.

Operaation keskiössä oli Peace Data -niminen uutissivusto, joka tarjoili erilaisia Yhdysvaltojen politiikkaa koskevia uutisia. Erityisesti sen kiinnostuksen kohteina olivat presidenttiehdokkaat Donald Trump ja Joe Biden, sekä kohteina olivat presidenttiehdokkaat Donald Trump ja Joe Biden, sekä QAnon-salaliittoteoria. Peace Data pyrki jakelemaan sisältöjään Facebookin kautta.

Sivuston toimittajina esiintyviä ihmisiä ei todellisuudessa ollut edes olemassa. Saatuaan FBI:ltä tietoja venäläisten vaikutusyrityksistä Facebook palkkasi sosiaalisen median tutkimusyhtiö Graphikan tutkimaan asiaa. Graphikan mukaan esimerkiksi Alex Lacusta -nimellä esiintyneen toimittajan profiilikuva ei esittänyt ketään todellista henkilöä, vaan se oli luotu tyhjästä tekoälyä käyttäen. Samainen Lacusta oli aktiivinen myös Twitterissä. Valetoimittajan molemmat someprofiilit on sittemmin poistettu käytöstä. Tutkinnan tuloksena paljastui Lacustan lisäksi ainakin neljä muuta Peace Dataan linkitettyä valetoimittajaa.

Peace Data pyrki kuitenkin rekrytoimaan myös aitoja ihmisiä työskentelemään sivuston parissa. Yhtiön työpaikkailmoituksessa haettiin toimittajia, jotka olisivat kiinnostuneita kirjoittamaan aiheista, jotka yleensä jäävät piiloon suuren yleisön silmiltä. Helmikuun ja elokuun välisenä aikana sivusto julkaisikin yli 500 englanninkielistä artikkelia. Niiden ohessa sisältöä tuotettiin myös arabiaksi 200 artikkelin verran.

Demokraattiehdokas Bidenin edustaja Bill Russo kertoo pitävänsä tapausta selvänä todisteena venäläisten yrityksistä, joiden tarkoitus on varmistaa presidentti Trumpin uudelleenvalinta.

Uutisen julkistuksen jälkeen Peace Data reagoi omalla uutisellaan. Sivuston mukaan eri tahojen väitteet ovat täysin perusteettomia ja rumia valheita.