Seattle Times kertoo amerikkalaisesta Vietnamin sodan veteraanista, jonka näkö vaurioitui pahamaineisen Agent Orange -kasvimyrkyn vuoksi. Käytännössä sokea 72-vuotias on joutunut viime vuodet katsomaan 65-tuumaista televisiota alle metrin päästä jotakin nähdäkseen. Nyt hän on kuitenkin saanut näkönsä takaisin uuden tekniikan ansiosta.

Sotaveteraanilla on nimittäin käytössä IrisVision. Laite hyödyntää virtuaalitodellisuudessa hyödynnettyjä laseja ja älypuhelinta. Sen avulla näkövammasta pääsee eroon ainakin hetkellisesti, veteraani kertoo IrisVisionin avulla erottavansa vaivatta jopa näkötarkastuksessa käytettävän kirjainjulisteen alimmatkin rivit.

IrisVision aikoo jatkokehitellä laitettaan vielä pidemmälle. Kahden vuoden kuluessa sen pitäisi valmistajansa mukaan pystyä myös diagnosoimaan ja hoitamaan käyttäjänsä näköongelmat ilman vieressä seisovan silmälääkärin apua. Laitteen voisi siten lähettää postitse minne tahansa maailmassa, ja kuka tahansa voisi ottaa sen itse käyttöön.

Markkinoita uudenlaisille näköavustuslaitteille ainakin on. Seattle Timesin mukaan vuonna 2016 pelkästään Yhdysvalloissa oli 6,4 miljoonaa ihmistä, joiden näköongelmia ei voida korjata silmälaseilla. Aivan kaikilla tosin ei ole varaa lähes kolmentuhannen dollarin hintaiseen laitteeseen, joten lopullinen läpimurto vaatii hinnan painamista alas.

Vielä toistaiseksi IrisVision ei toimi kuten perinteiset silmälasit. Käyttäjän pitää esimerkiksi istua paikallaan laitetta käytettäessä. Se muistuttaa myös ulkomuodoltaan nykyisiä vr-laseja – eli on kookas ja kömpelö. Toisaalta tekniikka kehittyy koko ajan, ja IrisVision on tuonut käyttäjiensä iloksi tuotteeseen jatkuvasti uusia ominaisuuksia. Tuoreiden päivitysten myötä IrisVisionin laseilla voi esimerkiksi katsella YouTubea ja muita videopalveluita, ja laseja voi ohjata Alexa-ääniapuria komentamalla.

Koronapandemia on asettanut omia haasteitaan näkövammaisille. Silmien toimintaa pyritään monesti paikkaamaan kosketuksella, mutta tämänhetkisessä tautitilanteessa esimerkiksi kaupoissa kehoitetaan välttämään tuotteiden ja hyllyjen koskettelua. IrisVision kertookin laitteisiin kohdistuneen kysynnän kasvaneen merkittävästi. Laseja on myyty kesällä noin 50 prosenttia enemmän kuin vastaavana aikana viime vuonna.

IrisVision on kerännyt rahoitusta eri tahoilta, mukana ovat esimerkiksi Yhdysvaltojen kansallinen silmäinstituutti ja Kleiner Perkins -sijoitusyhtiön perustaja Brook Byers. Kolmen miljoonan dollarin edestä omia rahojaan IrisVisioniin sijoittanut Byers tunnetaan esimerkiksi Amazonin, Googlen ja Twitterin alkuvaiheen rahoittajana. Byersin silmistä toinen vaurioitui hänen ollessaan 11, joten päätös tukea IrisVisionia syntyi nopeasti laitetta kokeillessa.